Mini-break in Camargue – France

Arles, just under 4 hours by train from Paris or one hour’s drive from Aix en Provence is one fine location to get a taste of the Camargue region in the south of France.

This world heritage site on the banks of the Rhone river, home to vibrant personalities dating from Dutch post-impressionist painter Vincent van Gogh to contemporary designer Christian Lacroix, draws those who enjoy the good life in a laid back atmosphere. It can be explored by foot or on wheels.

If you’re visiting during the summer to tour the annual Rencontres d’Arles international photo exhibit (July thru early September, www.rencontres-arles.com), start the day after a traditional café on the Place du Forum with a stroll through the antique roman Arena. You can just about feel the vibrations and hear the passionate crowds gathered during the férias without the fight. The Forum and Circus are worth a stop, though less impressive than Rome’s, I found.

   

For lunch, book a table at L’autruche ($$, 5 rue Dulau – Arles) on the less travelled side of town. The Canadian sous chef prepares an amazing crêpe, with maple syrup produced on his grand father’s property in Canada – how improbable! Here guests mingle and chat about life whilst smoking a cigar, and the owner shares his best kept secrets on Languedoc wines…

After lunch, we paused by Christian Lacroix’s boutique (52, rue République – Arles) around the corner for eye candy and proceeded to the various locations of the exhibit. The Réattu Museum (www.museereattu.arles.fr) notorious for its photo collection is apparently delightful should you have the time.

Chez Ariane wine bar

By eve, surely a traditional apéritif was in order. Mingle with locals at Chez Ariane natural wines bar (2, rue Doct Fanton – Arles) or prefer a refreshing pastis in the intimate bar of the Hôtel Nord Pinus**** (Place du Forum, Arles : www.nord-pinus.com) ; a voyage of its own through the  footsteps of Fernandel, Cocteau, Picasso and well-known bullfighters. Legendary black & white prints of Beard, Isserman or Lindbergh and vibrant torero costumes adorn the hotel’s walls. Should your budget allow and you wish to live the legend fully, I recommend staying the night on the second floor in the suite with the private terrace overlooking the Place du Forum.

Lunch or dine at Le Galoubet

For a traditional provençal dinner, reserve a table under the pergola at Le Galoubet ($$$, 18 rue du Docteur Fanton – Arles) restaurant run by two Parisians who fell in love with the destination. Unless you prefer to take to the country roads (20mn by car) to splurge in a bio 1* Michelin-rated feast at La Chassagnette (www.chassagnette.fr). Here chef Armand Arnal who spent 7 years by the side of Chef Alain Ducasse, shares his passion for the land and seasonally reinvents his dishes according to his bio vegetable garden on site.

Sunday morning, we retreated for brunch to the quaint gardens of the 18th century Hôtel Particulier**** (4, rue de la Monnaie – Arles : www.hotel-particulier.com) revisited by a minimalist decor and teak pathways lined with flowers. A haven steps from the city center.

In the afternoon, we ventured through the gypsy grounds of Saintes Maries de la Mer (www.saintesmaries.com) and its bumpy sand roads to be swept away by  flocks of pink flamingos and herds of wild horses. Magical… approximately 30mn by car.

If you wish to extend your visit in the area for a night, we really enjoyed the Hôtel de Cacharel*** for guaranteed authenticity, charm and comfort (www.hotel-cacharel.com).

www.arlestourisme.com

Arles, à tout juste 4 heures de TGV de Paris ou à une heure de route d’Aix en Provence, est un endroit divin pour s’adonner aux plaisirs de la Camargue.

Bercée par les rives du Rhône,  cette ville inscrite au patrimoine mondial de l’UNESCO et adoptée par des personnalités expressives allant du peintre post-impressionniste Vincent van Gogh au designer contemporain Christian Lacroix, attire bons vivants. A visiter à pieds ou à deux roues.

local wall art

Si vous y passez durant l’été à l’occasion des Rencontres d’Arles (juillet à septembre : www.rencontres-arles.com), commencez votre journée par un petit café Place du Forum, avant de vous rendre aux arènes. Vous pouvez quasiment sentir les vibrations et entendre la passion des spectateurs de Férias, sans les courses. Le Forum et Cirque valent un détour – pour moi, ce n’est tout de même pas comparable à Rome.

Pour déjeuner, réservez une table à L’autruche ($$, 5 rue Dulau – Arles) niché dans une petite rue peu passante. Le sous-chef canadien y prépare des crêpes arrosées de sirop d’érable produit sur la ferme de son grand-père au Canada – étonnant! Ici, les invités bavardent de leurs expériences de vie autour d’un cigare pendant que le propriétaire partage ses secrets de vignerons indépendants du Languedoc…

L’après-midi, nous faisons du lèche vitrine devant la boutique Christian Lacroix (52, rue République – Arles) et procédons à la visite des lieux d’expositions. Le Réattu Museum (www.museereattu.arles.fr) réputé pour sa sélection photographique est apparemment une belle découverte si vous avez le temps.

En fin de journée l’apéritif s’impose. Les locaux se retrouvent Chez Ariane pour ses assiettes alléchantes accompagnées de vins naturels (2, rue Doct Fanton – Arles); sinon préférez un rafraîchissement dans le bar historique de l’Hôtel Nord Pinus****(Place du Forum, Arles : www.nord-pinus.com) ; un voyage à lui seul dans les traces de Fernandel, Cocteau, Picasso et toreros légendaires. Clichés noir & blanc de Beard, Isserman or Lindbergh et costumes colorés ornent les murs de l’établissement. Si le budget le permet et vous souhaitez vivre pleinement la légende, réservez la suite du 2ème étage avec sa terrasse privée sur la Place du Forum.

Pour un dîner, retenez une table sous la pergola du restaurant Le Galoubet ($$$, 18 rue du Docteur Fanton – Arles). A moins de s’aventurer 20mn sur les routes pour se régaler d’un festin bio 1* Michelin à La Chassagnette ($$$, www.chassagnette.fr). Ici, chef Armand Arnal qui a passé 7 années aux côtés d’Alain Ducasse, partage sa passion du terroir et réinvente chaque saison ses plats aux rythmes du potager sur place.

Dimanche matin, nous nous sommes retirés pour le brunch dans le jardin de Hôtel Particulier**** (4, rue de la Monnaie – Arles : www.hotel-particulier.com), maison du XVIIIème siècle revisitée par un décor minimaliste, des allées de tek bordées de fleurs et une piscine. Un havre de tranquillité en plein centre-ville.

L’après-midi, en route pour les terres gitanes de Saintes Maries de la Mer (www.saintesmaries.com) et ses chemins rocailleux qui mènent au pâtures de chevaux sauvages et aux baies de flamands rose. Magique… environ 30mn en voiture.

Si vous souhaitez prolonger d’une nuit, pensez à l’Hôtel de Cacharel*** où charme, authenticité et confort sont garantis (www.hotel-cacharel.com).

   

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2 Responses to Mini-break in Camargue – France

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